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Comienza la sexta gran extinción de la Tierra

Una cuarta parte de las especies de mamíferos puede desaparecer en las próximas décadas, así como el 12% de las especies de aves, en lo que constituye la sexta gran extinción conocida por la Tierra, la más severa de los últimos 50 millones de años. La mayor amenaza procede de la degradación de los hábitats naturales, que afecta el 90% de las especies más sensibles. Aunque esta degradación está directamente relacionada con el impacto humano sobre la naturaleza, nuestra especie es también la única capaz de evitar otra catástrofe ecológica. Por Vanessa Marsh.

Comienza la sexta gran extinción de la Tierra

La Tierra está viviendo la sexta gran extinción de su historia, la primera que ha sido causada por una de las especies que la habitan, según un informe elaborado por el Earth Policy Institute, una institución norteamericana dedicada a promover el desarrollo sostenible y que preside Lester Brown.

La extinción masiva más conocida tuvo lugar hace 65 millones de años, que provocó la desaparición de los dinosaurios. Las otras tuvieron lugar hace 440 millones de años, 367 millones, 208 millones y 10 millones de años.

La más grave ocurrió hace 245 millones de años, ya que provocó la desaparición del 95% de todas las especies animales, por lo que es considerada la peor de toda la historia de nuestro planeta.

Todas estas extinciones fueron provocadas por causas naturales, ya sean erupciones volcánicas, colisiones de meteoritos o cambios climáticos, pero la naturaleza necesitó 10 millones de años para recuperar el equilibrio biológico perdido por la desaparición de las diferentes especies.

50 millones de años

Hoy los biólogos están de acuerdo en que la presente extinción masiva de especies puede ser la más severa de los últimos 50 millones de años, a pesar de que todavía no se conoce el número total de especies de nuestro hábitat, estimado en 10 millones.

Según la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza, una cuarta parte de las especies de mamíferos puede desaparecer en las próximas décadas, así como el 12% de las especies de aves.

Respecto a los 1.130 mamíferos amenazados, el 23% se encuentra en una posición delicada debido a una rápida reducción demográfica o a la desaparición de sus respectivos hábitats. Estas especies difícilmente sobrevivirán diez años más, al igual que el 12% de las 1.194 especies amenazadas de aves.

La mayor amenaza actual para la vida procede de la degradación de los hábitats, que afecta el 90% de las especies más sensibles que viven en nuestro planeta.

Impacto humano

Cuando desarrollamos la agricultura, hace 11.000 años, en todo el mundo había únicamente seis millones de personas, pero el crecimiento demográfico ha llevado en la actualidad a replegar la cubierta forestal del planeta en 16 millones de hectáreas, particularmente en los bosques forestales donde el nivel de diversidad biológica es más alto. Los pantanos más ricos en especies también se han reducido a la mitad durante el siglo veinte.

En virtud de ésta u otras causas, cada año desparecen miles de especies de nuestro planeta, desde pequeños microorganismos a enormes mamíferos, sin que de muchos de ellos hayamos sabido siquiera de su existencia.

El nivel de extinción alcanzado en la actualidad es entre 1.000 y 10.000 veces más rápido que la velocidad media de los últimos 60 millones de años, durante los cuales el crecimiento de las nuevas especies ha sido más rápido que la desaparición de otras formas de vida, proceso que se ha invertido.

En la actualidad, sólo el 5% de las especies marinas, el 6% de los reptiles y el 7% de los anfibios han sido estudiados por la ciencia, pero de las especies conocidas, 750 especies marinas, 290 de reptiles y 150 de anfibios están en peligro de extinción.

Impacto climático

El cambio climático representa otra amenaza para muchas especies de animales y plantas: el 15% de las especies animales y el 37% de las especies de plantas pueden desaparecer hacia 2050 por estos cambios en el clima.

Esta sexta extinción masiva tiene como principal protagonista, sin embargo, a la especie humana, que en su crecimiento recorta las posibilidades biológicas y la diversidad natural. Al mismo tiempo, sin embargo, es la única especie con la capacidad de corregir este impacto humano sobre la naturaleza.

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Vanessa Marsh

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