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La narcolepsia podría estar causada por un error del sistema inmune

La narcolepsia es un trastorno neurológico que afecta a aproximadamente tres millones de personas en todo el mundo, caracterizado por episodios de somnolencia incontrolable durante el día. Un trabajo, liderado por la Universidad de Stanford (EE UU), afirma que puede ser una enfermedad autoinmune. La narcolepsia en humanos está causada por la pérdida de células en el cerebro encargadas de producir una pequeña proteína responsable de mantener el estado de vigilia, llamada hipocretina. Estas neuronas, de las que hay normalmente alrededor de 70.000, no están presentes en las personas con narcolepsia, y se sospecha que el sistema inmune las destruye por error. Los investigadores encontraron que las personas con narcolepsia tienen (responsables del sistema inmune) anormales que reconocen y reaccionan a la hipocretina. Estudiaron pares de gemelos –uno de ellos con narcolepsia– y observaron que el gemelo sano carecía de células T reactivas a la hipocretina. Los autores tomaron como ejemplo el aumento en la narcolepsia en 2010 en niños y adultos después de la vacunación contra la gripe H1N1 en Escandinavia el año anterior. A pesar de que fue extremadamente raro que un niño desarrollara narcolepsia después de recibir la vacuna (aproximadamente uno de cada 16.000), se sugiere que las células T, preparadas para atacar al H1N1, pueden también reaccionar de forma cruzada con la hipocretina y causar la destrucción de sus neuronas productoras", apunta Emmanuel Mignot, uno de los autores. La vacuna empleada en ese momento (actualmente fuera de uso), contenía una proteína de la gripe que se parece mucho a un fragmento de hipocretina. "Durante mucho tiempo se ha pensado que el cerebro está protegido frente a las enfermedades autoinmunes", subraya Mignot, "pero estamos aprendiendo que no es correcto. Los resultados pueden ayudar también a explicar por qué la gripe y otras infecciones se han asociado con el desarrollo de la narcolepsia.

RedacciónT21

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