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La lenta agonía de la Nebulosa Mariposa

Una imagen obtenida por el telescopio Hubble muestra con detalle la lenta agonía de la Nebulosa Mariposa, o del Insecto, una nebulosa planetaria cuyo nombre técnico es NGC 6032. Es una nebulosa bipolar, es decir, que el gas escapa más fácilmente de los polos que de la región ecuatorial, lo que le da la forma característica de mariposa o reloj de arena.

La lenta agonía de la Nebulosa Mariposa

Hay muchos objetos celestes espectaculares – como las galaxias espirales o los cúmulos de estrellas – pero las escenas más impactantes nos llegan con el último aliento de las estrellas de masa media, con el que emiten grandes nubes de gas a altas temperaturas.

Estos estertores forman nebulosas planetarias como NGC 6302, que podemos ver en una imagen tomada por el Telescopio Espacial Hubble, de la NASA y la ESA (Agencia Espacial Europea).

Más conocida como la Nebulosa del Insecto, o Nebulosa Mariposa, esta compleja estructura se encuentra a unos 3.800 años luz de nuestro planeta, dentro de la Vía Láctea. Se formó cuando una estrella con una masa cinco veces superior a la del Sol se transformó en una gigante roja, desprendiéndose de sus capas externas y volviéndose extremadamente caliente.

Su forma tan característica, informa la ESA en una nota de prensa, la convierte en un buen ejemplo de una nebulosa bipolar, en las que el gas puede escapar más fácilmente de los polos que de la región ecuatorial de la estrella moribunda, creando una estructura lobular que recuerda a un reloj de arena o, en este caso, a una gran mariposa cósmica.

Colores

Además de su indiscutible valor estético, esta imagen revela una gran cantidad de información sobre las propiedades físicas de la nebulosa.

El tono rojizo de los bordes de las alas de la mariposa es producto de la radiación emitida por el nitrógeno, e indica que esta región se encuentra a una temperatura relativamente baja.

En contraste, las manchas blancas cerca del centro de la estructura son las emisiones del azufre, que se corresponden con las zonas de más alta temperatura, en las que las corrientes de gas colisionan en el entorno de la estrella central.

El gas caliente expulsado por la estrella colisionó con la materia de su entorno, creando ondas de choque a través de toda la nebulosa. Un buen ejemplo es la línea serpenteante bien definida que atraviesa la mancha blanca en la esquina superior derecha de la imagen. Las otras tonalidades de la nebulosa indican la presencia de oxígeno, helio e hidrógeno.

Las fotografías utilizadas para componer esta imagen fueron tomadas el 27 de julio de 2009 por la Cámara de Gran Angular 3 del Hubble en las bandas de la luz visible y del ultravioleta. Los investigadores principales del programa de observación son K. Noll , H. Bond y B. Balick.

RedacciónT21

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