Tendencias21

La Tierra engulló a un planeta como Mercurio al principio de su historia

Hace más de 4.500 millones de años, el Sistema Solar era una nebulosa de polvo y gases a partir de la cual se formaron el Sol y los planetas. Pero en el núcleo de la Tierra apareció, además, un campo magnético. ¿Cómo se formó? Según un estudio de dos químicos de la Universidad de Oxford fue gracias a la ayuda de un planeta como Mercurio que la Tierra “se tragó”.

La Tierra engulló a un planeta como Mercurio al principio de su historia

Hace más de 4.500 millones de años, el Sistema Solar era una nebulosa de polvo y gases condensada en una parte de la Vía Láctea. Parte de esta masa se convirtió en el Sol y los planetas que alrededor de él orbitan, entre ellos la Tierra.

Esta es, más o menos, la explicación sobre el origen de nuestro planeta. Pero en ella queda una cuestión colgando: ¿Cuál es la fuente de energía que impulsó la formación del campo magnético terrestre?

La cuestión es importante, pues dicho campo magnético -que se extiende desde el núcleo interno de nuestro planeta hasta el límite en el que se encuentra con la corriente de partículas energéticas que emana de Sol (el viento solar)- es lo que protege a la Tierra de los embates de la radiación que constantemente llega desde el espacio. Por tanto, sin él,  la existencia de la vida, tal y como la conocemos, habría sido imposible.
 
Dos químicos de la Universidad de Oxford, en el Reino Unido, proponen una curiosa respuesta para esta pregunta: la Tierra más joven habría chocado con un planeta similar a Mercurio, que le habría proporcionado los materiales necesarios para la formación de su campo magnético.
 
La indagación
 
La formación de un campo magnético no es tarea sencilla. En el caso de la Tierra, fue necesario que en el núcleo del planeta hubiera varios elementos radiactivos (como el torio o el uranio), que emiten calor por decaimiento radiactivo (cuando sus núcleos atómicos se desintegran).
 
Pero estos elementos reactivos “rehúyen” al hierro (de lo que estaba formado el núcleo terrestre) y además tienden a enlazarse con el oxígeno para formar óxidos que son muy ligeros. Por tanto, al final los materiales radioactivos habrían tendido a “subir” hacia la superficie del planeta y a abandonar el núcleo.  ¿Cómo se mantuvo, entonces, el suficiente material radioactivo en el centro de la Tierra como para impulsar la formación de su campo magnético?
 
Los químicos de Oxford Bernard Wood y Anke Wohlers se dieron cuenta de que, probablemente, fue gracias a una cosa: la presencia de una fuente de sulfuros reducidos -compuestos de azufre sin oxígeno- en el núcleo de hierro terrestre. Estos sulfuros habrían hecho que los elementos radiactivos sí se combinasen con el hierro; para “establecerse” en el corazón de la Tierra.
 
Con el fin de probar esta idea, los químicos reprodujeron las condiciones del núcleo terrestre de entonces en un aparato de alta presión. En él introdujeron dos elementos radiactivos -uranio y torio-, y también algunos sulfuros de “tierras raras”. Constataron así que, efectivamente, bajo esas condiciones, el uranio pudo reaccionar de tal manera que acabó combinándose con el metal imperante.

Composición mercurial, tamaño de Marte
 
Pero, ¿cómo pudo la Tierra, que está llena de óxidos, obtener todos estos sulfuros reducidos en sus primeros tiempos? Según los científicos, probablemente, gracias al impacto con un cuerpo celeste que se parecía mucho a Mercurio, es decir, era rico en azufre y muy pobre en oxígeno.

De hecho, los investigadores creen que, a principios de la historia de nuestro planeta, la Tierra habría “engullido” un cuerpo similar a Mercurio, cuyos sulfuros habrían permitido que el uranio permaneciera en el núcleo. Como consecuencia, nuestro campo magnético ha existido desde hace unos 3.500 millones de años.

Aquel cuerpo, sin embargo, se habría parecido Mercurio solo en su composición; y no en su tamaño. Su masa habría estado, probablemente, más cercana a la masa de Marte. La idea encaja con la teoría de que la dramática colisión de un cuerpo del tamaño de Marte con la Tierra fue lo que dio lugar a la Luna.

Referencia bibliográfica:

Anke Wohlers, Bernard J. Wood. A Mercury-like component of early Earth yields uranium in the core and high mantle 142Nd. Nature (2015). DOI: 10.1038/nature14350.
 
 

RedacciónT21

Hacer un comentario

RSS Lo último de Tendencias21

  • Una pequeña luna de Saturno parecida a la “Estrella de la Muerte” de Star Wars contiene un océano oculto 8 febrero, 2024
    Por debajo de la superficie repleta de cráteres de Mimas, una de las lunas más pequeñas de Saturno, se esconde un océano global de agua líquida de reciente formación. El satélite posee tan sólo unos 400 kilómetros de diámetro y presenta un notable parecido con la “Estrella de la Muerte”, una estación espacial imperial que […]
    Pablo Javier Piacente
  • Logran controlar un objeto virtual con la mente durante un sueño lúcido 8 febrero, 2024
    Un grupo de participantes en un nuevo estudio científico logró manejar un vehículo virtual a través de un avatar únicamente con su mente, mientras sus cerebros permanecían en la fase REM del sueño. Además de profundizar en los misterios de la consciencia humana, la innovación podría facilitar el acceso a nuevos desarrollos tecnológicos, como un […]
    Pablo Javier Piacente
  • Un proyecto global trabaja para crear de forma colaborativa un cerebro robótico general 8 febrero, 2024
    El auge de la inteligencia artificial generativa impulsa un proyecto global que trabaja para crear un cerebro robótico general, capaz de generar androides como los que hemos visto hasta ahora solo en la ciencia ficción. Pero es cuestión de tiempo que convivamos con ellos en perfecta armonía. Ya no es una utopía.
    Eduardo Martínez de la Fe
  • La IA está capacitada para resolver dilemas morales cuando conduce vehículos autónomos 8 febrero, 2024
    Los sistemas de IA muestran significativas similitudes éticas con las reacciones humanas ante dilemas morales, lo que los acreditan para conducir vehículos autónomos tal como lo harían las personas.
    Redacción T21
  • Los huracanes se están volviendo tan fuertes que ya no existen categorías para clasificarlos 7 febrero, 2024
    Cinco tormentas en la última década tuvieron velocidades de viento que pertenecen a una hipotética categoría 6 en la escala de huracanes Saffir-Simpson: el fenómeno obligaría a los científicos a crear una nueva clasificación, capaz de reflejar la virulencia de los huracanes en la actualidad. Las causas principales del fenómeno tienen su origen en el […]
    Pablo Javier Piacente
  • Un asteroide habría explotado sobre la Antártida hace unos 2,5 millones de años 7 febrero, 2024
    Un asteroide se desintegró sobre el continente antártico hace aproximadamente 2,5 millones de años: la evidencia proviene de un análisis químico de más de 100 pequeños trozos de roca extraterrestre, que se han preservado dentro de las enormes capas de hielo. Hasta el momento, solo se conocen otros dos eventos de explosiones aéreas antiguas en […]
    Pablo Javier Piacente
  • Crean la primera niña de inteligencia artificial del mundo 7 febrero, 2024
    La primera niña IA del mundo ha sido creada por científicos chinos, que la han dotado de emociones e intelecto y de la capacidad de aprender de forma autónoma. Se comporta como si tuviera tres o cuatro años y representa un avance significativo para el campo de la inteligencia artificial general.
    Redacción T21
  • Oponerse a la regulación de los pesticidas no es la solución al problema de los agricultores 7 febrero, 2024
    Los agricultores que se movilizan en España y Europa se oponen con firmeza a las nuevas regulaciones europeas en materia de pesticidas, lo que representa una amenaza mayor para la salud pública que tener una central nuclear al lado de casa: estos químicos han costado miles de vidas y enfermos crónicos, al tiempo que han […]
    Eduardo Costas | Catedrático de la UCM y Académico de Farmacia
  • El arte existió antes del surgimiento de los humanos modernos 6 febrero, 2024
    Nuevas investigaciones sugieren que nuestros parientes humanos arcaicos, como los neandertales, ya contaban con las capacidades cognitivas para desarrollar arte: el hallazgo de ejemplos cada vez más antiguos de expresión artística en el registro arqueológico confirmaría esta hipótesis. Sin embargo, aún se discute si estas manifestaciones creativas pueden catalogarse como arte.
    Pablo Javier Piacente
  • Descubren una nueva supertierra que podría ser un mundo habitable 6 febrero, 2024
    Un planeta extrasolar del tipo supertierra, denominado TOI-715 b y aproximadamente una vez y media más ancho que la Tierra, podría ser capaz de albergar vida: orbita dentro de la zona habitable de una enana roja, a escasa distancia de nuestro planeta. Además, podría estar acompañado de otro cuerpo planetario, con un tamaño casi idéntico al […]
    Pablo Javier Piacente