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Crean un dispositivo de realidad virtual que estimula los cinco sentidos

Crean un dispositivo de realidad virtual que estimula los cinco sentidos

Científicos del Reino Unido acaban de presentar el prototipo del primer dispositivo de realidad virtual de la historia que estimulará los cinco sentidos, y no sólo la vista y el oído. Los investigadores esperan que este sistema, que aún está en fase de desarrollo, llegue a ser más barato y llevadero que los actualmente existentes. Sus posibles aplicaciones van desde viajar a lugares remotos sin necesidad de moverse de casa y con un realismo total, hasta ayudar a los médicos a operar a pacientes que estén en otros lugares del mundo. Asimismo, los investigadores pretenden evaluar el impacto que en la sociedad tendría el hecho de que pudiéramos sumergirnos en la realidad virtual con el mismo realismo con que lo hacemos en el mundo. Por Yaiza Martínez.

Crean un dispositivo de realidad virtual que estimula los cinco sentidos

Científicos de la Universidad de York y de la Universidad de Warwick, en Inglaterra, planean la creación del primer “casco” de realidad virtual capaz de estimular nuestros cincos sentidos al mismo tiempo.

Con él, por ejemplo, podremos viajar al Antiguo Egipto, recorrer sus calles y conocer sus olores. Durante décadas, la realidad virtual ha mantenido la esperanza de que, algún día, lleguemos a convertirnos en auténticos “turistas” virtuales… y ahora esa promesa está aún más cerca de cumplirse. Pero no será ésta la única aplicación del dispositivo.

El desarrollo de este sistema se enmarca en un proyecto denominado “Towards Virtual Reality” (“Hacia la realidad virtual”), que ha sido subvencionado por el Engineering and Physical Sciences Research Council (EPSRC) del Reino Unido.

Presentación del primer prototipo

La realidad virtual es un término que describe entornos artificiales creados utilizando programas informáticos, y presentados de tal manera que los usuarios “crean” que dichos entornos son reales.

Aunque la idea de realidad virtual ha estado presente durante décadas, el principal obstáculo para su desarrollo total ha sido siempre la imposibilidad de generar una estimulación sensorial similar a la que genera la realidad corriente. Gracias al nuevo casco, bautizado como “Virtual Cocoon”, este obstáculo quizá sea finalmente superado.

Según explica el EPSRC en un comunicado, para conseguirlo, los científicos de las universidades de York y Warwick trabajarán en conjunción con expertos de las universidades de Bangor, Bradford y Brighton en el desarrollo de un dispositivo de realidad virtual completamente novedoso, que podrá estimular los cinco sentidos.

El usuario del “Virtual Cocoon” sólo tendrá que colocarse un casco que incorporará dispositivos electrónicos e informáticos específicamente creados con este fin. Un prototipo del sistema fue presentado en Pioneers 09 el pasado cuatro de marzo en el Centro de Conferencias Olympia, de la ciudad de Londres.

Evaluación de implicaciones sociales

Según el director del proyecto, el profesor de la Universidad de York, David Howard of the University of York, “los proyectos de realidad virtual se han centrado hasta ahora sólo en uno o dos sentidos, normalmente la vista y el oído. No sabemos de otro grupo de investigación en el mundo que esté tratando de hacer algo parecido a lo que planeamos fabricar nosotros”.

Alan Chalmers, otro de los investigadores participantes en el proyecto señala que “el olor será generado electrónicamente”, gracias a una nueva técnica desarrollada por el propio Chalmers y sus colaboradores de la Universidad de Warwick, que suministrará un olor predeterminado según demanda.

Chalmers afirma que el sabor y el olor están íntimamente relacionados y que se intentará crear sensaciones de textura a partir de algún artefacto que se colocará en la boca. Por otro lado, dispositivos táctiles proporcionarán las sensaciones del tacto.

Un objetivo clave será optimizar la forma en que nuestros sentidos interactúan, como en la vida real. El equipo intentará asimismo que el sistema sea lo más ligero posible, más cómodo y más barato que los dispositivos actualmente existentes. Todo esto dependerá de los avances en informática y electrónica que desarrollen.

Por último, y según Howard, los investigadores pretenden evaluar con el “Virtual Cocoon” las implicaciones que para la sociedad conllevará la aplicación de las tecnologías de realidad virtual.

Posibles aplicaciones

El EPSRC explica en su página web las posibles aplicaciones que tendrá este nuevo sistema de realidad virtual.

Por ejemplo, una de las aplicaciones sería que pudiéramos interactuar de la forma más natural con el mundo sin tener que viajar, encontrarnos en un sitio particular o en una situación real. Nuestros cinco sentidos serían estimulados para que tuviéramos una experiencia de realidad virtual muy rica sensorialmente, hasta el punto de “creernos” en el sitio escogido.

El “Virtual Cocon” podría revolucionar asimismo la manera en que hacemos negocios al proporcionar un conocimiento multi-sensorial de alta calidad y bajo coste, directamente en el lugar donde nos encontremos.

Esta posibilidad significará importantes cambios, por ejemplo, en las compras por Internet, porque se podrán oler unas flores, tocar los tejidos de las ropas e incluso probar un sofá antes de comprarlos. La experiencia de comprar por Internet será igual que la de ir realmente de compras a las tiendas.

Por otro lado, este dispositivo de realidad virtual podría vincularse a Google Earth, por ejemplo, permitiéndonos entrar a un restaurante para conocer su ambiente antes de ir a comer a él, ir a un parque de atracciones situado en otro continente o escuchar un concierto en directo, como si estuviéramos en su lugar de celebración.

En el sector médico, las aplicaciones también serían interesantes porque el sistema permitiría examinar a un paciente que estuviera en un lugar remoto, utilizando la información vía satélite.

Pero, para que todo esto llegue a ser una realidad, el “Virtual Cocoon” debe ser barato, de fácil conexión y portátil, aseguran los investigadores.

Yaiza Martinez

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