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Detectada la partícula elemental más buscada por los físicos

Detectada la partícula elemental más buscada por los físicos

Hay indicios consistentes de que la partícula elemental más buscada por los físicos ha sido detectada realmente en unos experimentos realizados en el colisionador de partículas del CERN en el año 2000. Se trata del bosón de Higgs, también conocido como “partícula divina” porque sería la responsable de dotar de masa al resto de partículas fundamentales. El nuevo acelerador de Ginebra probablemente certifique su existencia en 2009, completando así el ansiado modelo estándar de la física de partículas. Por Eduardo Martínez.

Detectada la partícula elemental más buscada por los físicos

El colisionador de partículas del Laboratorio Europeo para Física de Partículas (CERN) puede haber detectado la así llamada “partícula divina” o bosón de Higgs, según afirma el físico de Oxford, Peter Renton, en un artículo publicado en la revista Nature en el que resume el estado de la búsqueda científica de esta misteriosa partícula, considerada la esencia de la materia.

Renton dice que existe cierta evidencia de que el bosón de Higgs fue detectado en el curso de unos experimentos realizados en el año 2000 en el colisionador de partículas LEP que se encuentra en el CERN de Ginebra, si bien la detección no puede considerarse todavía definitiva.

Se trata de unos pocos registros entre millones encontrados en los enormes detectores del LEP. Estos experimentos indicaron que la partícula de Higgs era demasiado pesada para ser detectada por el colisionador y que probablemente tenía una masa de 114.000 millones de electron-volts (GeV), unidad de energía equivalente a mil millones de electrón-voltios.

El LEP (Large Electron-Positron collider) es un acelerador-colisionador circular, de unos 27 km. de longitud, situado a 100 metros bajo tierra en la frontera entre Francia y Suiza, en el que los electrones y positrones son inyectados y acelerados hasta la colisión mediante el uso de cavidades de radiofrecuencia.

Cuestión de años

Sin embargo, el LEP ya está siendo reemplazado en la actualidad por el Large Hadron Collider (LHC), un colisionador más potente que habitará en el mismo túnel que el LEP, si bien con dos canales magnéticos contiguos en los que los protones circularán 11.000 veces por segundo.

El LHC (Gran Colisionador de Hadrones), cuya puesta en funcionamiento está prevista para el 2007, está diseñado de tal manera que garantiza el descubrimiento del Higgs.

Renton estima que una vez que esté en pleno funcionamiento el LHC, la detección fehaciente del bosón de Higgs se puede producir en un plazo de dos años, siempre que el peso de esta partícula no supere los 170-180 GeV.

El bosón de Higgs es la partícula elemental que queda por descubrir para que los científicos puedan completar el denominado modelo estándar de la física de partículas. El hallazgo de su existencia es clave para entender la forma en que las demás partículas adquieren masa.

Partícula divina

El modelo estándar describe 18 partículas que forman la materia y las fuerzas que rigen sus interacciones. El bosón de Higgs completa la colección de 18 tipos de partículas fundamentales requeridas por el modelo.

Los bosones Higgs sólo pudieron existir durante un breve período que se inició 10-35 segundos después del Big Bang. Su descomposición pudo producir un exceso de partículas de materia sobre las de antimateria que aún es manifiesto en el universo.

El boson de Higgs es un por tanto una partícula fundamental que fue propuesta por Peter Higgs a finales de los años sesenta del siglo pasado. Sería la responsable de dotar de masa al resto de bosones y fermiones fundamentales, al acoplarse a ellos por medio del Mecanismo de Higgs.

Esta partícula, a la que Leon Lederman, ganador del Nobel de Física, ha dado en llamar la «partícula divina”, aún no ha sido encontrada, si bien físicos de todo el mundo llevan años buscando probar su existencia.

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Searches for invisibly decaying Higgs bosons with the DELPHI detector at LEP

Eduardo Martínez de la Fe

Eduardo Martínez de la Fe, periodista científico, es el Editor de Tendencias21.

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