Tendencias21

Nueva detección de indicios de conciencia en pacientes en estado vegetativo

Cada año, miles de personas entran en estado de coma en el mundo. ¿Qué ocurre realmente en sus mentes? Un estudio realizado en el Reino Unido ha revelado que, en el caso de pacientes en estado vegetativo, puede quedar conciencia. El hallazgo, realizado con electroencefalografía de alta densidad y una teoría matemática para el estudio de la actividad de las redes neuronales, podría impulsar el desarrollo de una herramienta sencilla de detección de conciencia en personas en este tipo de situaciones, aunque estas no puedan comunicarse. Por Yaiza Martínez.

Nueva detección de indicios de conciencia en pacientes en estado vegetativo

Cada año, miles de personas entran en estado de coma en el mundo. ¿Qué ocurre realmente en sus mentes? Nuevas tecnologías como la resonancia magnética funcional (fMRI) están permitiendo resolver, al menos en parte, este misterio, pues posibilitan acceder a lo hasta ahora inaccesible.

El último estudio a este respecto ha sido realizado por científicos de la Universidad de Cambridge y del MRC Cognition and Brain Sciences Unit de Cambridge (Reino Unido).

Estos investigadores han hallado, en los cerebros de personas en estado vegetativo, rastros de que sus redes neuronales aún sustentan y propician la conciencia, incluso cuando el paciente parece inconsciente y no reacciona.

El descubrimiento fue realizado con dos herramientas: la electroencefalografía (EEG) de alta densidad, una técnica que permite registrar la señal generada por las neuronas; y una teoría matemática conocida como “teoría de grafos” que se usa para estudiar redes, en este caso de actividad cerebral.

El objeto del estudio fueron 32 pacientes en estado vegetativo diagnosticado, y mínimamente conscientes. La actividad neuronal de estos fue comparada con la de adultos sanos.

Los investigadores demostraron así que las complejas y diversamente conectadas redes que sustentan la conciencia en el cerebro sano suelen estar alteradas en los pacientes en estado vegetativo, pero no siempre, informa un comunicado de la Universidad de Cambridge.

El estudio constató que algunos de esos pacientes en estado vegetativo conservaban bien estas redes cerebrales, esto es, en un estado similar a las de los adultos sanos. En estas personas se detectaron señales de conciencia oculta, en concreto cuando estas siguieron órdenes que los investigadores les dieron, como imaginar que jugaban al tenis.

Anteriormente, ya se había detectado que algunos pacientes aparentemente inconscientes e incapaces de moverse y de responder son capaces de llevar a cabo tareas como imaginar que juegan al tenis: En 2010, por ejemplo, los científicos de la Medical Research Council Cognitive and Brain Sciences registraron indicios de conciencia en pacientes con cerebros en estado vegetativo e, incluso, lograron comunicarse con ellos.

Uno de los casos más impactantes fue el de un paciente de 22 años de edad en estado vegetativo desde hacía cinco años, que fue capaz de visualizar escenas específicas que los médicos le pidieron que imaginara. Las visualizaciones realizadas reflejaron una actividad cerebral distinta en cada caso, según se detectó entonces con un escáner cerebral.

Encontrar rastros de conciencia con facilidad

La importancia de este descubrimiento radica en que podrían mejorar la evaluación clínica de pacientes en coma o en estado vegetativo, así como ayudar a identificar a personas que podrían estar conscientes aunque no puedan comunicarse, explican los autores del presente estudio.

Asimismo, el hallazgo podría impulsar el desarrollo de una fórmula relativamente sencilla de identificación de pacientes con conciencia, aunque no parezca que la tengan. Por ejemplo, la EEG podría aplicarse junto a la cama del paciente para determinar si este presenta o no los patrones de actividad neuronal detectados, que señalarían que tiene algún grado de conciencia oculta.

El año pasado, investigadores del Instituto del Cerebro y de la Médula Espinal (ICM) de Francia también idearon un sistema sencillo destinado a este mismo fin.

Basado en una medida bautizada como “wSMI” (weighted Symbolic Mutual Information), que fue definida con la ayuda de unos pitidos, un electroencefalograma (EEG) y un software de estadística, dicho sistema permitió reconocer conciencia en personas que aparentemente se encontraban en estado vegetativo, pero que en realidad no lo estaban, usando sólo un escáner que también podría colocarse junto a la cama de los enfermos.

La medida wSMI, que establece la información compartida por las diversas áreas del cerebro (se sabe que esa compartición de información es una señal de conciencia), se incrementó en función del grado de conciencia de cada paciente analizado, particularmente entre regiones del cerebro distanciadas unas de otras.

Con este sistema, los investigadores del ICM fueron capaces de distinguir con claridad, entre 75 pacientes en estado vegetativo, a 67 en estados mínimamente conscientes; a 24 personas que habían recuperado la conciencia después de un coma; y a 14 individuos sanos de un grupo de control.

Referencia bibliográfica:

Chennu S, Finoia P, Kamau E, Allanson J, Williams GB, et al. Spectral Signatures of Reorganised Brain Networks in Disorders of Consciousness. PLOS Computational Biology (2014). DOI: 10.1371/journal.pcbi.1003887.

RedacciónT21

Hacer un comentario

RSS Lo último de Tendencias21

  • Una pequeña luna de Saturno parecida a la “Estrella de la Muerte” de Star Wars contiene un océano oculto 8 febrero, 2024
    Por debajo de la superficie repleta de cráteres de Mimas, una de las lunas más pequeñas de Saturno, se esconde un océano global de agua líquida de reciente formación. El satélite posee tan sólo unos 400 kilómetros de diámetro y presenta un notable parecido con la “Estrella de la Muerte”, una estación espacial imperial que […]
    Pablo Javier Piacente
  • Logran controlar un objeto virtual con la mente durante un sueño lúcido 8 febrero, 2024
    Un grupo de participantes en un nuevo estudio científico logró manejar un vehículo virtual a través de un avatar únicamente con su mente, mientras sus cerebros permanecían en la fase REM del sueño. Además de profundizar en los misterios de la consciencia humana, la innovación podría facilitar el acceso a nuevos desarrollos tecnológicos, como un […]
    Pablo Javier Piacente
  • Un proyecto global trabaja para crear de forma colaborativa un cerebro robótico general 8 febrero, 2024
    El auge de la inteligencia artificial generativa impulsa un proyecto global que trabaja para crear un cerebro robótico general, capaz de generar androides como los que hemos visto hasta ahora solo en la ciencia ficción. Pero es cuestión de tiempo que convivamos con ellos en perfecta armonía. Ya no es una utopía.
    Eduardo Martínez de la Fe
  • La IA está capacitada para resolver dilemas morales cuando conduce vehículos autónomos 8 febrero, 2024
    Los sistemas de IA muestran significativas similitudes éticas con las reacciones humanas ante dilemas morales, lo que los acreditan para conducir vehículos autónomos tal como lo harían las personas.
    Redacción T21
  • Los huracanes se están volviendo tan fuertes que ya no existen categorías para clasificarlos 7 febrero, 2024
    Cinco tormentas en la última década tuvieron velocidades de viento que pertenecen a una hipotética categoría 6 en la escala de huracanes Saffir-Simpson: el fenómeno obligaría a los científicos a crear una nueva clasificación, capaz de reflejar la virulencia de los huracanes en la actualidad. Las causas principales del fenómeno tienen su origen en el […]
    Pablo Javier Piacente
  • Un asteroide habría explotado sobre la Antártida hace unos 2,5 millones de años 7 febrero, 2024
    Un asteroide se desintegró sobre el continente antártico hace aproximadamente 2,5 millones de años: la evidencia proviene de un análisis químico de más de 100 pequeños trozos de roca extraterrestre, que se han preservado dentro de las enormes capas de hielo. Hasta el momento, solo se conocen otros dos eventos de explosiones aéreas antiguas en […]
    Pablo Javier Piacente
  • Crean la primera niña de inteligencia artificial del mundo 7 febrero, 2024
    La primera niña IA del mundo ha sido creada por científicos chinos, que la han dotado de emociones e intelecto y de la capacidad de aprender de forma autónoma. Se comporta como si tuviera tres o cuatro años y representa un avance significativo para el campo de la inteligencia artificial general.
    Redacción T21
  • Oponerse a la regulación de los pesticidas no es la solución al problema de los agricultores 7 febrero, 2024
    Los agricultores que se movilizan en España y Europa se oponen con firmeza a las nuevas regulaciones europeas en materia de pesticidas, lo que representa una amenaza mayor para la salud pública que tener una central nuclear al lado de casa: estos químicos han costado miles de vidas y enfermos crónicos, al tiempo que han […]
    Eduardo Costas | Catedrático de la UCM y Académico de Farmacia
  • El arte existió antes del surgimiento de los humanos modernos 6 febrero, 2024
    Nuevas investigaciones sugieren que nuestros parientes humanos arcaicos, como los neandertales, ya contaban con las capacidades cognitivas para desarrollar arte: el hallazgo de ejemplos cada vez más antiguos de expresión artística en el registro arqueológico confirmaría esta hipótesis. Sin embargo, aún se discute si estas manifestaciones creativas pueden catalogarse como arte.
    Pablo Javier Piacente
  • Descubren una nueva supertierra que podría ser un mundo habitable 6 febrero, 2024
    Un planeta extrasolar del tipo supertierra, denominado TOI-715 b y aproximadamente una vez y media más ancho que la Tierra, podría ser capaz de albergar vida: orbita dentro de la zona habitable de una enana roja, a escasa distancia de nuestro planeta. Además, podría estar acompañado de otro cuerpo planetario, con un tamaño casi idéntico al […]
    Pablo Javier Piacente