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Parte del calentamiento global se acumula bajo la superficie de los océanos

Científicos de Estados Unidos han observado que parte del calor del calentamiento global se acumula en las aguas por debajo de la superficie de los océanos, lo que ha permitido en la última década que la temperatura de la superficie no se caliente tan rápido. Ese calor, sin embargo, empezará a moverse y acelerará el calentamiento.

Parte del calentamiento global se acumula bajo la superficie de los océanos

Un nuevo estudio de la temperatura del océano muestra que en los últimos años, el calor extra de los gases de efecto invernadero ha sido atrapado en las aguas subsuperficiales de los océanos Pacífico e Índico, lo que explica la desaceleración en el aumento de la temperatura global de superficie observada durante la última década, dicen los investigadores, de la Universidad de California en Los Ángeles (UCLA) y el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA.

Una capa concreta de los océanos Índico y Pacífico, entre 90 y 300 metros bajo de la superficie, ha ido acumulando más calor de lo que se pensaba hasta ahora, según el estudio. También han descubierto que el movimiento del agua caliente ha afectado a las temperaturas de la superficie. Los resultados se publican en la revista Science.

Durante el siglo XX, a medida que las concentraciones de gases de efecto invernadero aumentaron y atraparon más calor en la Tierra, las temperaturas superficiales globales también aumentaron. Sin embargo, a partir de la década de 2000, a pesar de que los gases de efecto invernadero continuaron atrapando calor, la temperatura media de la superficie mundial detuvo su escalada durante una década e incluso se enfrió un poco.

En el estudio, los investigadores analizaron las mediciones directas de temperatura del océano, incluyendo observaciones de una red global de unas 3.500 sondas de temperatura del océano, conocida como la matriz Argo. Estas mediciones muestran que las temperaturas por debajo de la superficie han ido en aumento.

El océano Pacífico es la principal fuente de la agua caliente del subsuelo que encontrada en el estudio, aunque parte de esa agua está ahora en el océano Índico. Desde 2003, vientos alisios inusualmente fuertes y otras características climáticas han ido acumulando agua caliente en los 300 metros superiores del Pacífico occidental, sujetándola contra Asia y Australia.

«El Pacífico occidental se puso tan caliente que parte del agua caliente tuvo una fuga en el océano Índico a través del archipiélago indonesio», dice Verónica Nieves, autora principal del estudio e investigadora de UCLA, en la información de ésta.

El movimiento del agua tibia del Pacífico hacia el oeste sacó el calor de las aguas superficiales del Pacífico central y oriental, que resultaron en las temperaturas superficiales inusualmente frías durante la última década. Debido a que la temperatura del aire sobre el océano está estrechamente relacionada con la temperatura del océano, esto proporciona una explicación plausible para la tendencia de enfriamiento global de la temperatura de la superficie, dijo Nieves.

Patrón

Que las temperaturas superficiales sean más frías también están relacionado con un patrón climático llamado la Oscilación Decadal del Pacífico, que se mueve en un ciclo de 20 a 30 años. Ha estado en una fase fría durante todo el tiempo en que las temperaturas superficiales mostraron enfriamiento, llevando agua más fría de lo normal al este del Pacífico y más caliente al lado occidental.

En este momento hay señales de que el patrón puede estar cambiando, ya que las observaciones muestran agua más cálida de lo normal en el Pacífico oriental.

«Teniendo en cuenta el hecho de la Oscilación Decadal del Pacífico parece estar cambiando a una fase de calentamiento, el calentamiento oceánico en el Pacífico sin duda impulsará un aumento importante en el calentamiento de la superficie global», dice Nieves.

Los intentos anteriores para explicar la tendencia al enfriamiento de la superficie mundial se habían basado más en los resultados del modelo climático o en una combinación de los modelos y las observaciones, que puede ser mejores para la simulación de impactos a largo plazo durante muchas décadas y siglos. Este estudio se basó en observaciones, que son mejores para mostrar los cambios a corto plazo durante 10 a 20 años.

Pausas de una década o más en el calentamiento promedio de la temperatura de la superficie de la Tierra han ocurrido antes en los tiempos modernos, y hubo una entre mediados de 1940 y finales de 1970. «En el largo plazo, hay pruebas sólidas de que el calentamiento global no cesa», dice Nieves.

Referencia bibliográfica:

V. Nieves, J. K. Willis, W. C. Patzert: Recent hiatus caused by decadal shift in Indo-Pacific heating. Science (2015. DOI: 10.1126/science.aaa4521.

RedacciónT21

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