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Un nido de estrellas que desaparece cuando mueren sus crías

Las regiones espaciales HII son grandes nubes de gas y polvo que albergan estallidos de formación estelar y estrellas recién nacidas. Un telescopio del Observatorio Austral Europeo, en Chile, ha fotografiado una de ellas, Gum 15, situada a 3.000 años luz de la Tierra. Cuando las estrellas que la forman mueren, dispersan los gases y el polvo que forman la región, acabando también con ella.

Un nido de estrellas que desaparece cuando mueren sus crías

Una casi desconocida nube de gas y polvo, cuyo nombre es Gum 15, es la cuna y el hogar de estrellas jóvenes masivas. Hermosas y mortales, estas estrellas dan forma a su nebulosa madre y, a medida que alcanzan su edad adulta, serán también la causa de su muerte.

La imagen fue tomada como parte del programa Joyas Cósmicas de ESO (Observatorio Austral Europeo), utilizando la cámara de amplio campo Wide Field Imager, instalada en el telescopio MPG/ESO de 2,2 metros, en el Observatorio La Silla, en Chile.

Muestra a Gum 15, situada en la constelación de Vela, a unos 3.000 años luz de la Tierra. El nombre proviene del astrónomo australiano Colin Gum, que publicó un catálogo de regiones HII en 1955. Las regiones HII (pronunciado “hache-dos”) son grandes nubes de gas y polvo que albergan estallidos de formación estelar y estrellas recién nacidas.

Esta nube brillante, explica la nota de prensa de ESO, es un ejemplo sorprendente de región HII, categoría a la que pertenecen algunos de los objetos astronómicos más espectaculares que podemos ver, como, la Nebulosa del Águila (que incluye la formación apodada "Los pilares de la creación"), la gran Nebulosa de Orión y este ejemplo, menos famoso: Gum 15.

Hidrógeno ionizado

El hidrógeno (H) es el elemento más común en el universo y puede encontrarse en prácticamente cualquier entorno investigado por los astrónomos. Las regiones HII son diferentes porque contienen cantidades sustanciales de hidrógeno ionizado, átomos de hidrógeno que han sido despojados de sus electrones a través de interacciones de alta energía con fotones ultravioletas (partículas de luz). A medida que los núcleos de hidrógeno ionizado vuelven a capturar electrones, liberan luz en una característica longitud de onda situada en la parte roja del espectro electromagnético, lo que da a nebulosas como Gum 15 su resplandor rojizo, un resplandor que los astrónomos llaman Hidrógeno alfa (Hα).

En regiones HII, los fotones ionizantes proceden de estrellas jóvenes, masivas y muy calientes del interior de la región, y Gum 15 no es una excepción. En el centro de esta imagen se puede ver a una de las culpables: la estrella HD 74804, el miembro más brillante de un cúmulo de estrellas conocido como Collinder 197.

El aspecto grumoso e irregular que realza la belleza de esta nebulosa no es inusual para una región HII y, de nuevo, es el resultado de las estrellas que contiene. Las regiones HII tienen formas diversas porque la distribución de estrellas y gas en su interior es muy irregular.

Además de la interesante forma de Gum 15, hay que destacar la bifurcada mancha oscura de polvo visible en el centro de esta imagen y algunas débiles estructuras de reflexión azul que la atraviesan. Esta característica del polvo hace que la nebulosa se asemeje a una versión más grande y más débil de la Nebulosa Trífida (Messier 20), más conocida, aunque en este caso sería más oportuno llamarla “Nebulosa Bífida”.

Destrucción y muerte

Una región HII como ésta podría dar a luz a miles de estrellas a lo largo de varios millones de años. Estas estrellas la hacen brillar y esculpen su forma, y son estas estrellas las que, finalmente, la destruirán. Una vez que las flamantes estrellas superan sus etapas infantiles, comenzarán a emanar fuertes vientos de partículas, esculpiendo y dispersando los gases a su alrededor, y cuando las más masivas de estas estrellas comiencen a morir, Gum 15 morirá con ellas.

Las estrellas son tan grandes que acabarán estallando como supernovas y dispersando los últimos vestigios de las regiones de HII, dejando sólo un grupo de estrellas muy jóvenes.

Joyas Cósmicas

El programa Joyas Cósmicas es una iniciativa de divulgación que pretende producir imágenes de objetos interesantes, enigmáticos o visualmente atractivos utilizando telescopios de ESO, con un fin educativo y divulgativo. El programa utiliza tiempo de observación que no puede usarse para observaciones científicas, y todos los datos obtenidos también están disponibles para posibles aplicaciones científicas y para los astrónomos a través de los archivos científicos de ESO.

RedacciónT21

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