Tendencias21

Las ondas en la arena de Marte dan pistas sobre la historia de su atmósfera

El vehículo Curiosity Mars, de la NASA, ha observado con detalle las dunas y las ondas en la arena de la superficie de Marte y ha comprobado que tiene ondas grandes (del tamaño de un campo de fútbol) y pequeñas (de decímetros), como la Tierra, pero también de tamaño intermedio, de unos 3 metros, que no sen encuentran en nuestro planeta. Estas ondas tienen el mismo aspecto que las que forma el agua en movimiento en la Tierra, y se formaron cuando la atmósfera de Marte era más densa.

Las ondas en la arena de Marte dan pistas sobre la historia de su atmósfera

Algunas de las ondas de arena esculpidas por el viento en Marte son de un tipo que no se ve en la Tierra, y su relación con la fina atmósfera de Marte actual ofrece nuevas pistas sobre la historia de ésta.

La determinación de que estas ondas de tamaño medio son de un tipo distinto es el resultado de las observaciones del vehículo Curiosity Mars, de la NASA. Hace seis meses, hizo el primer estudio en primer plano de dunas de arena activas en un lugar distinto de la Tierra, en las Dunas Bagnold, en el Monte Sharp, en el flanco noroeste de MArte.

«Tanto la Tierra como Marte tienen grandes dunas de arena -mayores que un campo de fútbol- y ondas de arena pequeñas -de menos de 30 centímetros-, pero en Marte hay algo en medio de ambas que no tenemos en la Tierra», dice Mathieu Lapôtre, estudiante de posgrado en Caltech (Pasadena, California, EE.UU.), y colaborador del equipo científico de la misión Curiosity. Es autor principal de un informe acerca de estas ondas de tamaño medio que aparece en Science. Las ondas pequeñas se denominan ondas de impacto, porque se forman al chocar granos de arena entre sí.

Las imágenes de las dunas de arena de Marte tomadas desde la órbita han mostrado, desde hace años, ondulaciones de unos 3 metros de longitud en las superficies de las dunas. Hasta que Curiosity estudió las Dunas Bagnold, la interpretación era que las ondas de impacto en Marte podrían ser varias veces más grandes que las ondas de impacto de la Tierra.

«A medida que Curiosity se acercaba a las Dunas Bagnold, empezamos a ver que las cresta de las ondas de tamaño de metros son sinuosas», dice Lapôtre en la nota de prensa de la NASA. «No son como las ondas de impacto, pero sí iguales a las ondas de arena que se forman bajo el agua en movimiento, en la Tierra. Y vimos que por encima de había ondulaciones del mismo tamaño y forma que las ondas de impacto de la Tierra.»

Además de las crestas sinuosas, otra similitud entre las ondulaciones de tamaño medio de Marte y las ondulaciones bajo el agua de la Tierra es que, en ambos casos, una cara de cada ondulación es más pronunciada que la cara del otro lado y tiene flujos de arena, como en una duna.

Densidad

Los investigadores concluyen que las ondas de escala métrica de la arena de Marte las ha formado el viento, arrastrando partículas de la manera que el agua arrastra las partículas de arena en la Tierra: un mecanismo diferente a cómo se forman las dunas o las ondas de impacto. Lapôtre y los co-autores las llaman «ondas de arrastre por el viento».

«El tamaño de estas ondas se relaciona con la densidad del fluido que mueve los granos, y ese fluido es la atmósfera de Marte», dice. «Creemos que Marte tuvo una atmósfera más densa en el pasado que podría haber formado ondas de arrastre por el viento más pequeñas, o incluso que impidió su formación completamente. Por lo tanto, el tamaño de las ondulaciones de arrastre por el viento conservadas, puede ser un registro del adelgazamiento de la atmósfera «.

Los investigadores comprobaron las texturas de las ondulaciones conservadas en piedra arenisca de más de 3 mil millones de años de edad en los sitios investigados por Curiosity y por el rover Opportunity, también de la NASA. Encontraron ondas de arrastre por el viento del mismo tamaño que las modernas, de dunas activas. Eso encaja con otras evidencias de que Marte perdió la mayor parte de su atmósfera original al inicio de la historia del planeta.

Otros resultados de Curiosity en las Dunas Bagnold apuntan a similitudes entre cómo se comportan las dunas en Marte y la Tierra. «Durante nuestra visita a las activas Dunas Bagnold, casi se puede olvidar que uno se encuentra en Marte, dada la similitud entre cómo se comporta la arena a pesar de la diferente gravedad y atmósfera. Sin embargo, estas ondas de tamaño medio son un recordatorio de que pueden sorprendernos las diferencias», dice el científico de Curiosity Ashwin Vasavada, del Jet Propulsion Laboratory de la NASA en Pasadena (California).

Referencia bibliográfica:

M. G. A. Lapotre, R. C. Ewing, M. P. Lamb, W. W. Fischer, J. P. Grotzinger, D. M. Rubin, K. W. Lewis, M. J. Ballard, M. Day, S. Gupta, S. G. Banham, N. T. Bridges, D. J. Des Marais, A. A. Fraeman, J. A. Grant, K. E. Herkenhoff, D. W. Ming, M. A. Mischna, M. S. Rice, D. A. Sumner, A. R. Vasavada, R. A. Yingst: Large wind ripples on Mars: A record of atmospheric evolution. Science (2016). DOI: 10.1126/science.aaf3206.

RedacciónT21

Hacer un comentario

RSS Lo último de Tendencias21

  • Descubren una extraña combinación de minerales en las muestras lunares de la misión Chang'e-5 de China 9 febrero, 2024
    Los minerales antiguos y nuevos identificados en las muestras lunares traídas por la misión Chang'e-5 de China están ayudando a los científicos a comprender mejor la historia de la Luna: ahora, los especialistas han descubierto más propiedades del sexto nuevo mineral lunar, llamado Changesite-(Y). Además, otros compuestos hallados, la seifertita y la stishovita, pueden coexistir […]
    Pablo Javier Piacente
  • Los robots que atienden a pacientes llegan a los hospitales 9 febrero, 2024
    Robots diseñados para brindar comodidad a los pacientes de edad avanzada y aliviar su ansiedad, han sido probados con éxito en un hospital de París: saludan, responden a preguntas, comprenden conversaciones grupales y apoyan las tareas de enfermería.
    Redacción T21
  • Una pequeña luna de Saturno parecida a la “Estrella de la Muerte” de Star Wars contiene un océano oculto 8 febrero, 2024
    Por debajo de la superficie repleta de cráteres de Mimas, una de las lunas más pequeñas de Saturno, se esconde un océano global de agua líquida de reciente formación. El satélite posee tan sólo unos 400 kilómetros de diámetro y presenta un notable parecido con la “Estrella de la Muerte”, una estación espacial imperial que […]
    Pablo Javier Piacente
  • Logran controlar un objeto virtual con la mente durante un sueño lúcido 8 febrero, 2024
    Un grupo de participantes en un nuevo estudio científico logró manejar un vehículo virtual a través de un avatar únicamente con su mente, mientras sus cerebros permanecían en la fase REM del sueño. Además de profundizar en los misterios de la consciencia humana, la innovación podría facilitar el acceso a nuevos desarrollos tecnológicos, como un […]
    Pablo Javier Piacente
  • Un proyecto global trabaja para crear de forma colaborativa un cerebro robótico general 8 febrero, 2024
    El auge de la inteligencia artificial generativa impulsa un proyecto global que trabaja para crear un cerebro robótico general, capaz de generar androides como los que hemos visto hasta ahora solo en la ciencia ficción. Pero es cuestión de tiempo que convivamos con ellos en perfecta armonía. Ya no es una utopía.
    Eduardo Martínez de la Fe
  • La IA está capacitada para resolver dilemas morales cuando conduce vehículos autónomos 8 febrero, 2024
    Los sistemas de IA muestran significativas similitudes éticas con las reacciones humanas ante dilemas morales, lo que los acreditan para conducir vehículos autónomos tal como lo harían las personas.
    Redacción T21
  • Los huracanes se están volviendo tan fuertes que ya no existen categorías para clasificarlos 7 febrero, 2024
    Cinco tormentas en la última década tuvieron velocidades de viento que pertenecen a una hipotética categoría 6 en la escala de huracanes Saffir-Simpson: el fenómeno obligaría a los científicos a crear una nueva clasificación, capaz de reflejar la virulencia de los huracanes en la actualidad. Las causas principales del fenómeno tienen su origen en el […]
    Pablo Javier Piacente
  • Un asteroide habría explotado sobre la Antártida hace unos 2,5 millones de años 7 febrero, 2024
    Un asteroide se desintegró sobre el continente antártico hace aproximadamente 2,5 millones de años: la evidencia proviene de un análisis químico de más de 100 pequeños trozos de roca extraterrestre, que se han preservado dentro de las enormes capas de hielo. Hasta el momento, solo se conocen otros dos eventos de explosiones aéreas antiguas en […]
    Pablo Javier Piacente
  • Crean la primera niña de inteligencia artificial del mundo 7 febrero, 2024
    La primera niña IA del mundo ha sido creada por científicos chinos, que la han dotado de emociones e intelecto y de la capacidad de aprender de forma autónoma. Se comporta como si tuviera tres o cuatro años y representa un avance significativo para el campo de la inteligencia artificial general.
    Redacción T21
  • Oponerse a la regulación de los pesticidas no es la solución al problema de los agricultores 7 febrero, 2024
    Los agricultores que se movilizan en España y Europa se oponen con firmeza a las nuevas regulaciones europeas en materia de pesticidas, lo que representa una amenaza mayor para la salud pública que tener una central nuclear al lado de casa: estos químicos han costado miles de vidas y enfermos crónicos, al tiempo que han […]
    Eduardo Costas | Catedrático de la UCM y Académico de Farmacia