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Consiguen un chip que conecta el pensamiento con las extremidades

Un revolucionario chip desarrollado por una empresa norteamericana promete nuevas esperanzas para los pacientes afectados por enfermedades que les impiden la movilidad. De momento, las pruebas han conseguido que los enfermos sean capaces de manejar el ratón de un ordenador y la televisión, en tan sólo unos días de prácticas, mediante el pensamiento. Aunque parezcan pequeños avances, en realidad son grandes logros de los que se deriva que el funcionamiento de este chip es prometedor. En una década, los investigadores esperan que el llamando BrainGate Neural Interface permita a los pacientes controlar sus vidas y su entorno y, como objetivo final, que les ayude a reconectar sus pensamientos con las extremidades de sus cuerpos, de manera que puedan volver a moverlas. Por Vanessa Marsh.

Consiguen un chip que conecta el pensamiento con las extremidades

La empresa norteamericana Cyberkinetics Neurotechnology Systems Inc. ha desarrollado un interfaz que, implantado en el cerebro, es capaz de conectar los pensamientos de un individuo con un procesador que los convierte en acciones.

Este dispositivo, denominado BrainGate Neural Interface, consiste en un chip que, en el futuro, servirá para que las personas discapacitadas físicas puedan realizar acciones sólo con pensarlas. El sistema puede contemplarse en este video elaborado por la empresa.

La primera prueba del funcionamiento del chip ha sido realizada con éxito con una persona que sufría una lesión medular por la que quedó tetrapléjica y con otra persona afectada de esclerosis lateral amiotrópica, una enfermedad que degenarativa caracterizada por la pérdida continua del control muscular. Cuatro pacientes más se acaban de sumar a las pruebas de este chip.

Según explica John Donoghe, director del Departamento de Neurociencia de la Brown University y director científico de Cyberkinetics en un comunicado de dicha empresa, esta prueba señala que se han conseguido importantes avances hacia el objetivo del desarrollo de este chip: permitir a las personas con discapacidades severas vivir con normalidad, esto es, con independencia, a través del control informático a través de sus pensamientos. A lo largo del presente año las pruebas seguirán realizándose, con el fin de perfeccionar el funcionamiento de BrainGate.

Cómo funciona

El aparato creado por Cyberkinetics mide cuatro milímetros cuadrados en los que se han colocado 100 electrodos. Se implanta quirúrgicamente en el cortex motor del cerebro, situado en la parte posterior del lóbulo frontal. Las partes más bajas del cortex motor, cercanas a las sienes, controlan los músculos de la boca y de la cara. Las partes cercanas al área superior de nuestra cabeza es la responsable de generar los movimientos de nuestras extremidades.

El chip implantado se conecta a una pequeña plataforma que sobresale del cráneo del paciente y que está conectada con un procesador externo. Si el sistema funciona como se espera, el chip es capaz de detectar las señales que emita el cortex motor y de enviarlas al procesador externo, que las interpreta y las vierte en un ordenador.

Las personas que han participado en la prueba señalan que han aprendido a manejarlo en tan solo unos días, y con él han conseguido controlar un ratón, cambiar los canales de la televisión, ajustar su volumen e incluso abrir sus e-mails. Logros impresionantes en los casos de pacientes completamente paralizados.

Recuperar la movilidad de las extremidades

En pruebas sucesivas con otros voluntarios, se ratificarán los alentadores resultados de estas primeras pruebas, señalan los investigadores, y se intentará que éstos puedan incluso controlar con el pensamiento un cursor de ordenador. El objetivo final sería, en realidad, conseguir reconectar las señales del cerebro con las extremidades que ahora se encuentran inutilizadas.

Los científicos afirman que de aquí a 10 años BrainGate habrá mejorado mucho, y que alcanzará logros sorprendentes. Que los enfermos puedan moverse de nuevo es el sueño que tanto los investigadores como los pacientes esperan que se cumpla. Controlar su entorno de manera directa y que puedan comunicarse con mayor facilidad ya puede hacerse.

Cyberkinetics Neurotechnology Systems Inc. es una empresa líder en tecnología interfaz y desarrollo productos que sirven para tratar las enfermedades del sistema nervisoso y otros desórdenes, combinando los avances en neurociencia, en informática y en ingeniería. Para ello colabora con centros académicos punteros en estos campos de investigación, como la Brown University, el Massachussets Institute of Technology (MIT), la Emory University y la Universidad de Utah.

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Vanessa Marsh.

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