Tendencias21
Descubren los circuitos cerebrales que controlan las respuestas al miedo

Descubren los circuitos cerebrales que controlan las respuestas al miedo

Una estructura cerebral relacionada con el sistema visual y localizada en las entradas del tálamo produce neuronas con capacidad inhibitoria: regulan los comportamientos defensivos relacionados con el miedo, en función de las experiencias previas que se hayan vivido y de la situación actual.

Un nuevo estudio realizado por científicos del Sainsbury Wellcome Centre, en el University College de Londres, ha logrado identificar una serie de circuitos cerebrales que pueden controlar las respuestas al miedo. El mecanismo logra anular o potenciar los instintos de defensa frente a una potencial amenaza, de acuerdo a experiencias o conocimientos previos y al análisis de la situación que se vive en ese momento. Podría ser útil para nuevos tratamientos contra la ansiedad y el estrés postraumático.

De acuerdo a una nota de prensa, la investigación ha logrado determinar que ciertos circuitos cerebrales en el núcleo geniculado lateral ventral (vLGN), una estructura inhibidora que se encuentra en el ingreso al tálamo y es importante para los sistemas visuales, pueden funcionar como reguladores del miedo. Aunque el estudio se basa en roedores, podría tener importantes implicaciones para comprender los mismos mecanismos en el ser humano.

Las respuestas al miedo

Cuando actuamos en una situación de peligro o nos sentimos amenazados, habitualmente entran en juego dos aspectos que determinan nuestras respuestas. Por un lado, si vivimos situaciones similares en el pasado y qué registro tenemos de esas experiencias. Y, al mismo tiempo, qué evaluación realizamos del aparente peligro en el momento preciso en el cual lo atravesamos.

Una combinación entre estas dos informaciones, recibidas mayormente desde los sentidos y desde la memoria, terminará por ayudarnos a decidir si debemos permanecer tranquilos, huir, buscar ayuda o prepararnos para defendernos de una agresión. Ahora, un nuevo estudio publicado recientemente en la revista Neuron ha descubierto cuáles son los circuitos cerebrales que se activan o se apagan al afrontar esta clase de situaciones.

Las neuronas del miedo

Al someter a roedores a una experiencia amenazante simulada, que consistía en proyectar una sombra gigante sobre ellos aparentando la llegada de un posible depredador, observaron que un grupo de neuronas del vLGN estaban encargadas de coordinar las respuestas de los animales. En algunas situaciones favorecían el desarrollo de actitudes defensivas, en tanto que en otras promovían su anulación.

La identificación de este mecanismo pudo lograrse mediante técnicas de estimulación optogenética, que consisten en el uso de iones sensibles a la luz para permitir la activación o inhibición de determinadas neuronas, haciendo posible manipular en tiempo real la actividad neuronal.

En líneas generales, los investigadores verificaron que cuando se suprimía la actividad de las neuronas vLGN era más probable que los ratones buscaran seguridad y escaparan del peligro percibido. Por el contrario, si se producía la activación de las neuronas indicadas se neutralizaban por completo las respuestas de escape frente a amenazas inminentes.

Tema relacionado: Descubren cómo el cerebro regula el miedo.

Aplicaciones en trastornos psicosociales

Los especialistas creen que el vLGN funciona como una «puerta inhibitoria», estableciendo un umbral que motiva la mayor o menor sensibilidad ante una amenaza o peligro, dependiendo del conocimiento del animal. Si el roedor vivió experiencias traumáticas similares o siente que la amenaza actual es fuerte y real, se pondrá en acción el mecanismo inhibitorio, las neuronas vLGN suprimirán su actividad y el animal tomará una actitud defensiva.

A futuro, los científicos creen que su descubrimiento podrá arrojar luz sobre trastornos como la ansiedad o el estrés postraumático, en los cuales las sensaciones de peligro y el miedo se sobredimensionan hasta impactar negativamente en la calidad de vida de los afectados. Incluso piensan que podría ser posible desarrollar nuevos tratamientos para estas patologías, que actúen sobre los mecanismos cerebrales identificados.

Referencia

Flexible inhibitory control of visually evoked defensive behavior by the ventral lateral geniculate nucleus. Alex Fratzl, Alice M. Koltchev, Nicole Vissers, Yu Lin Tan, Andre Marques-Smith, A. Vanessa Stempel, Tiago Branco and Sonja B. Hofer. Neuron (2021).DOI:https://doi.org/10.1016/j.neuron.2021.09.003

Video: Sainsbury Wellcome Centre / YouTube.

Foto: Alexander Krivitskiy en Unsplash.

Pablo Javier Piacente

Pablo Javier Piacente es periodista especializado en comunicación científica y tecnológica.

1 comentario

RSS Lo último de Tendencias21

  • El ADN más antiguo descubre en Groenlandia un mundo perdido de hace 2 millones de años 8 diciembre, 2022
    El ADN más antiguo del mundo, descubierto al norte de Groenlandia, revela un ecosistema completo de hace dos millones de años, lleno de animales y plantas pletóricos de vida donde hoy es un desierto polar. La genética de esta flora y fauna puede revelar cómo adaptarnos al actual calentamiento global.
    Redacción T21
  • Una mandíbula determina la presencia más temprana de humanos en Europa 8 diciembre, 2022
    Una antigua quijada que antes se pensaba que pertenecía a un neandertal puede forzar un replanteamiento de la historia de los humanos modernos en Europa: se trata de una mandíbula fósil descubierta en Cataluña, que data de hace aproximadamente 45.000 a 65.000 años. Una nueva investigación concluye que perteneció en realidad a un Homo sapiens […]
    Pablo Javier Piacente
  • Los negocios del cambio climático ya están aquí 8 diciembre, 2022
    El cambio climático está cambiando la percepción social de la crisis planetaria, que ya se considera el fenómeno más importante del siglo: abre espacios para negocios de climatización eficiente con aerotermia, de ropa ecológica, ciudades flotantes, gimnasios autosuficientes, locales antiestrés o de robots autónomos que operan en lo peor del desierto.
    Miguel Ormaetxea Arroyo
  • Resuelto el misterio del oro de la Edad de Bronce 8 diciembre, 2022
    Un nuevo método láser ha permitido el estudio de joyas famosas y descubierto evidencia microbiana de una ruta comercial de la Edad del Bronce que se extendía desde Anatolia hasta el valle del Indo, en el actual Pakistán.
    CEZA/T21
  • Descubrimiento histórico en Suecia 8 diciembre, 2022
    Los arqueólogos submarinos han descubierto un naufragio largamente buscado en el lecho marino cerca de Estocolmo. Se trata del Äpplet, de casi 400 años de antigüedad, que fue uno de los buques de guerra más grandes de su tiempo. Había sido botado en 1629 y hundido en 1659. Tiene su historia.
    Redacción T21
  • El cromosoma de la masculinidad podría desaparecer 7 diciembre, 2022
    Aunque lentamente el cromosoma Y que identifica a la masculinidad está desapareciendo en el ser humano, un grupo de investigadores ha descubierto que las ratas espinosas han desarrollado un nuevo gen sexual que les permite sobrevivir sin cromosoma Y. Al parecer, algo similar le espera a la humanidad en el futuro para evitar su extinción.
    Pablo Javier Piacente
  • Un enorme satélite de comunicaciones podría paralizar la observación astronómica 7 diciembre, 2022
    Un nuevo satélite gigante de comunicaciones que eclipsa a casi todas las estrellas en el cielo nocturno está oscureciendo la vista del Universo por parte de los telescopios, según la Unión Astronómica Internacional (IAU). La gigantesca "torre de telefonía móvil" en órbita, conocida como BlueWalker 3, está creando interferencias visibles e invisibles que podrían obstaculizar […]
    Pablo Javier Piacente
  • La nave Orión regresa a la Tierra este domingo después de su incursión lunar 7 diciembre, 2022
    La nave espacial Orión de la NASA está en camino de regresar a la Tierra el 11 de diciembre. La nave espacial realizó su segundo y último acercamiento cercano a la Luna a las 10:43 a. m. CST del lunes 5 de diciembre, justo antes de su sobrevuelo motorizado de regreso, pasando a una distancia […]
    EFE/T21
  • Sensores cuánticos aproximados al Sol serían capaces de detectar la materia oscura 7 diciembre, 2022
    Relojes atómicos y moleculares podrían interpretar las señales de las interacciones que se producen cuando la materia oscura se adhiere al Sol procedente del centro de la galaxia. Podrían resolver un misterio cósmico que intriga a los físicos desde hace más de 30 años y abrir las puertas a una "nueva física".
    Eduardo Martínez de la Fe
  • El oxígeno de la Tierra se habría originado por la propia destrucción de la corteza terrestre 6 diciembre, 2022
    Aproximadamente 2.800 a 2.500 millones de años atrás, el oxígeno estaba ausente en la Tierra. Una nueva investigación sostiene que la aparición del oxígeno, clave para el surgimiento y desarrollo de la vida en nuestro planeta, se debió a una fuente tectónica: el movimiento y la destrucción de la corteza terrestre derivó en su formación […]
    Pablo Javier Piacente