Tendencias21
Crean un dispositivo que detecta vida extraterrestre

Crean un dispositivo que detecta vida extraterrestre

Un dispositivo anexo a una nave espacial es capaz de descubrir biofirmas y vida extraterrestre: funciona con baterías y trabaja de forma automatizada para etiquetar, separar y detectar moléculas orgánicas presentes en el espacio.

Investigadores de la American Chemical Society (ACS) de Estados Unidos han desarrollado un dispositivo totalmente automatizado para buscar vida extraterrestre, que sería capaz de hallar biofirmas en otros planetas con la ayuda de un vehículo de exploración espacial. Según un comunicado, se destaca por su carácter portátil, por su alimentación mediante baterías y porque dispone de dos chips que le permiten clasificar rápidamente y con eficacia el material a analizar.

Las biofirmas son uno de los indicadores más importantes usados por los científicos en la búsqueda de vida extraterrestre. Se trata básicamente de la presencia de cualquier tipo de elemento químico que pueda tomarse como una prueba de la existencia de vida. En función de nuestro concepto actual de formas de vida, los elementos básicos serían el carbono, el hidrógeno, el oxígeno y el nitrógeno.

Sin embargo, pensando en futuras misiones espaciales no es tan sencillo encontrar estos elementos y determinar biofirmas, sobretodo por la acción de diferentes fenómenos meteorológicos, geológicos, químicos y de otra índole que “sepultan” a las biofirmas entre capas de años e historia. En consecuencia, se requiere de instrumentos especializados que puedan simplificar este complejo trabajo.

Un nuevo enfoque

El dispositivo creado por los científicos de la ACS se define técnicamente como un analizador de electroforesis (separación de moléculas según su movilidad en un campo eléctrico) por microchip. Totalmente automatizado, está pensado para trabajar en conjunto con un rover planetario o vehículo de exploración espacial en la detección de biofirmas orgánicas en suelo extraterrestre, capaces de confirmar la presencia de vida actual o pasada.

El gran avance del nuevo dispositivo es el enfoque de su tecnología. En misiones anteriores a Marte se trabajó con la combinación de la cromatografía de gases y la espectrometría de masas (GC-MS) en la separación y detección de compuestos. Sin embargo, esta técnica tiene sus limitaciones porque no es completamente efectiva en el análisis de algunas moléculas, sobretodo ante la presencia de agua, minerales o sales en la muestra obtenida.

Por el contrario, la tecnología sustentada en la integración de la electroforesis por microchip y la fluorescencia inducida por láser (ME-LIF) sería más eficaz para el desarrollo de nuevas misiones de búsqueda. Frente a esto, los especialistas se plantearon el desafío de diseñar un dispositivo ME-LIF que pueda ser operativo en la búsqueda de vida extraterrestre, combinando aspectos como la automatización, la portabilidad y la alimentación energética mediante baterías.

Automatización y simulacro

Además de utilizar el enfoque ME-LIF, el nuevo dispositivo supera una dificultad que presentan otros sistemas actuales de similares características: no son totalmente automatizados, una condición que inmediatamente los saca de carrera pensando en misiones interplanetarias. Superando este inconveniente, el nuevo aparato es capaz de aceptar una muestra y realizar el etiquetado, la separación y la detección de moléculas orgánicas de manera completamente automatizada.

Para probar el dispositivo en condiciones similares a las que tendría que afrontar en una misión a Marte, se realizó una simulación en el desierto de Atacama, en Chile. Se obtuvo una sensibilidad tres veces mayor a la observada en los métodos GC-MS, dejando en claro el potencial del nuevo enfoque. Los investigadores creen que este estudio puede servir como impulso para el desarrollo de instrumentos ME-LIF en futuras misiones destinadas a buscan signos de vida más allá de la Tierra.

Referencia

Fully Automated Microchip Electrophoresis Analyzer for Potential Life Detection Missions. Maria F. Mora, Florian Kehl, Eric Tavares da Costa, Nathan Bramall and Peter A. Willis. Analytical Chemistry (2020).DOI:https://doi.org/10.1021/acs.analchem.0c01628

Foto de portada:

El dispositivo que podría utilizarse algún día en la búsqueda de vida en otros mundos. Imagen: Analytical Chemistry.

Pablo Javier Piacente

Pablo Javier Piacente es periodista especializado en comunicación científica y tecnológica.

Hacer un comentario

RSS Lo último de Tendencias21

  • Cumbre científica sobre la "inmortalidad" en Madrid 12 noviembre, 2022
    Madrid acoge este fin de semana una cumbre de expertos para debatir cómo poner en suspensión la vida de un ser humano para ser reanimado mucho tiempo después. La crioconservación es también una alternativa legal a la cremación o el enterramiento.
    ALEJANDRO SACRISTÁN (Enviado especial)
  • Descubren una colección de extrañas criaturas marinas en el Océano Índico 11 noviembre, 2022
    Espectaculares y misteriosas criaturas oceánicas, como peces que caminan sobre zancos o una nueva especie de anguila que vive a 5 kilómetros de profundidad, fueron encontradas cerca de volcanes de aguas profundas, en el marco de una nueva expedición para mapear las remotas Islas Cocos, un territorio externo de Australia ubicado en Asia.
    Pablo Javier Piacente
  • Un simulador cuántico arroja luz sobre el Universo primitivo 11 noviembre, 2022
    Un equipo de físicos utilizó un "simulador de campo cuántico" para representar un pequeño Universo en expansión hecho de átomos ultrafríos: la simulación permite probar innumerables modelos de la evolución temprana del cosmos, hasta determinar representaciones precisas del Universo en experimentos futuros. De esta forma, los científicos lograrán una aproximación a algunos de los mecanismos […]
    Pablo Javier Piacente
  • Un antiguo diente de marfil contiene la primera oración gramatical completa del cananeo 11 noviembre, 2022
    Arqueólogos israelíes han descubierto un peine de marfil de más de 3.700 años de antigüedad que se usaba para quitar los piojos y que conserva fósiles de estos insectos. Contiene la primera oración gramatical en cananeo que especifica su utilidad.
    Eduardo Martínez de la Fe
  • Una misteriosa imagen de Buda se refleja en la pared del Museo de Arte de Cincinnati 11 noviembre, 2022
    Los curadores del Museo de Arte de Cincinnati hicieron un descubrimiento sorprendente cuando iluminaron un espejo de su colección con un foco y se reflejó en la pared la imagen de un Buda que había estado oculta durante 500 años.
    Eduardo Martínez de la Fe
  • Estamos viviendo la ecuación final de nuestra especie 11 noviembre, 2022
    Decisiones erróneas, genética ancestral y una profunda ignorancia, forman los términos de la ecuación final de nuestra especie: nos lleva a lo que la ciencia llama Climate Endgame, el suicidio colectivo de la especie humana.
    Eduardo Costas, catedrático de Genética, UCM
  • El iceberg más grande del mundo se escapa de la Antártida 10 noviembre, 2022
    Una nueva imagen satelital muestra que el iceberg más grande del mundo, A-76A, ingresó recientemente al Pasaje de Drake, una vía fluvial que contiene una corriente oceánica de rápido movimiento: la misma enviará a la enorme masa de hielo desde la Antártida hacia su eventual desaparición.
    Pablo Javier Piacente
  • Retratan una supernova con solo 8 horas de vida 10 noviembre, 2022
    Un equipo internacional de astrónomos descubrió recientemente imágenes que muestran las primeras etapas de la explosión de una estrella en forma de supernova, mientras rastreaba los datos recopilados por el Telescopio Espacial Hubble de la NASA y la ESA: se trata del "retrato" de una supernova en distintos momentos de su desarrollo, comenzando aproximadamente desde […]
    Pablo Javier Piacente
  • Los nuevos negocios crecen en torno a la soledad 10 noviembre, 2022
    La soledad se ha convertido en la gran pandemia de nuestro siglo: genera fórmulas de asociación y ayuda mutua, que, además, se pueden llegar a convertir en florecientes nuevos negocios. La formación de comunidades con soporte esencialmente digital tiene un gran recorrido.
    Miguel Ormaetxea Arroyo
  • Neuronas egocéntricas nos ayudan a ubicarnos en el mundo 10 noviembre, 2022
    Un nuevo tipo de neurona previamente desconocido ayuda a las personas a centrarse en sus mapas personales del mundo, según un nuevo estudio desarrollado en la Universidad de Columbia. Estas neuronas aportan un marco de referencia individual que hace posible la ubicación y el desplazamiento por nuevos espacios, sin que las distracciones del entorno nos […]
    Pablo Javier Piacente