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Un modelo matemático predice la evolución de enfermedades infecciosas

Un método matemático creado por investigadores europeos permite modelizar la propagación de enfermedades infecciosas. Utilizando datos demográficos, sanitarios y de movimientos de las personas, han logrado predecir de manera correcta la evolución del Ébola este año, basándose en la de la gripe porcina en 2009.

Un modelo matemático predice la evolución de enfermedades infecciosas

Un proyecto de investigación de la UE ha creado uno de los sistemas más sofisticados del mundo para el modelado de enfermedades, que ya está en uso en la prevención de la propagación del virus del Ébola.

El modelo indica que el número de afectados por Ébola podría alcanzar entre las 14.000 y 22.000 personas (en número de casos registrados) a finales de este mes en África occidental. Este modelo matemático, denominado Modelo de Movilidad Epidémica Global (Global Epidemic and Mobility Model, GLEaM) es uno de los más detallados y exhaustivos del mundo y ha sido desarrollado en el proyecto de investigación Epiwork, financiado con fondos europeos y finalizado en 2013.

GLEaM genera simulaciones realistas de la propagación mundial de enfermedades infecciosas mediante la combinación de datos demográficos y de movilidad de personas, empleando complejos modelos estocásticos de transmisión de enfermedades.

Utilizando fuentes de datos nunca antes empleadas, como el tráfico diario de pasajeros aéreos, censos, ingresos hospitalarios y servicios médicos, asistencias funerarias e incluso información facilitada desde teléfonos móviles, GLEaM es capaz de generar pronósticos precisos relacionados con la prevención sanitaria.

Este producto, informa la agencia de noticias de la UE, Cordis, se encuentra ya a disposición de laboratorios de todo el mundo para ayudar a predecir la propagación de enfermedades globales.

El Ébola

El profesor Alessandro Vespignani, ahora director del Laboratorio para el Modelaado de Sistemas Biológicos y Sociotécnicos de la Northeastern University de Boston (Estados Unidos), fue el coordinador de Epiwork. «Empezamos a utilizar el modelo para el Ébola en julio de este año, cuando la enfermedad empezó a registrar un crecimiento exponencial en África occidental. También estamos analizando la posibilidad de que el Ébola se propague por todo el mundo. En este caso, hasta ahora las predicciones de los casos registrados han sido exactas, quedando los datos registrados dentro del rango de probabilidad calculado por el modelo», asegura el profesor Vespignani.

Este modelo se desarrolló empleando datos epidemiológicos recogidos durante el brote de gripe H1N1 de 2009, coloquialmente conocida como «gripe porcina», y poniendo dichos datos a disposición de la comunidad científica europea.

Daniela Paolotti, epidemióloga del Instituto para el Intercambio Científico, fundación italiana que coordinó Epiwork, añade: «El foco de GLEaM en 2009 fue la pandemia de gripe H1N1, aunque la intención inicial era poder aplicarlo a otras enfermedades infecciosas. La idea era construir un modelo que pudiera utilizarse para nuevas enfermedades emergentes y, gracias a ello, se ha podido adaptar también al Ébola».

Estas simulaciones ayudan a los responsables políticos a visualizar la posible propagación del brote, y de manera consecuente, a determinar las medidas de salud pública prioritarias para contenerlo.

Ciencia participativa

Durante el proyecto Epiwork, los investigadores también desarrollaron Influenzanet, un sistema para registrar la actividad de enfermedades con comportamiento similar a la gripe (influenza-like-illness, ILI). Este sistema se basa en la denominada «ciencia ciudadana», pues obtiene los datos directamente de personas que cumplimentan un formulario en línea que incluye varias preguntas de carácter médico, geográfico y sobre hábitos.

Influenzanet cuenta con alrededor de veinte mil voluntarios que cooperan en comunidades locales de diez países de la UE, proporcionando información adicional a epidemiólogos y científicos relacionados con la salud pública. Anteriormente, estos profesionales sólo podían confiar en las informaciones recogidas por los médicos de atención primaria como sistema de alarma de la presencia de enfermedades infecciosas. Así, Influenzanet crea un sistema de seguimiento complementario rápido y flexible que, si bien no sustituye al sistema de alarma tradicional, sí permite la comparación directa de enfermedades similares a la gripe entre distintos países.

En algunos de los países participantes en Influenzanet los datos recogidos se publican semanalmente en las páginas web de vigilancia de la administración como anexo a los datos oficiales. Además, durante el proyecto Epiwork los socios desarrollaron un contacto estrecho con la administración sanitaria de sus respectivos países, con el objetivo de alertarlas en caso de que los datos recogidos merecieran una atención urgente.

Influenzanet también ha desarrollado una app de participación ciudadana para dispositivos móviles, Influweb, disponible para el público en los portales de algunos países participantes, iTunes, Facebook y Twitter. «En países como Italia, donde se accede a Internet principalmente a través de smartphones, la participación ha aumentado enormemente gracias a la app móvil», comenta Daniela Paolotti.

En el proyecto Epiwork, que comenzó el 1 de febrero de 2009 y finalizó el 31 de julio de 2013, participaron doce equipos de ocho países, recibiendo 4,85 millones de euros del Séptimo Programa Marco.

RedacciónT21

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